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    Los ojos que rastrearán el Universo desde Antofagasta

    El mayor telescopio óptico e infrarrojo a nivel mundial se instalará en la cima del cerro Armazones, en la Segunda Región, y tendrá un espejo principal de 39 metros de diámetro.

    La astronomía es una ciencia diferente a otras debido a que, por razones obvias, el investigador no puede viajar hacia una galaxia lejana para tomar muestras o interactuar con los objetos que estudia. En general los astrónomos sólo pueden observar los astros y detectar la luz que llega.

    Por ello es que las cumbres del Desierto de Atacama, desplegadas en miles de kilómetros cuadrados de extensión, son excelentes para la instalación de telescopios que apuntan al cielo despejado.



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    “Escenario que lo convierte en un lugar de interés para cualquier proyecto astronómico que esté buscando las mejores condiciones”, observa Fernando Comerón, representante del Observatorio Europeo Austral (ESO) en Chile.

    Al año 2020, de hecho, el país “tendrá sobre el 70% de la infraestructura astronómica mundial”, proyecta la Comisión Nacional de Investigación Científica y Tecnológica (Conicyt).



    TELESCOPIO ELT


    Un ejemplo de esta mirada a futuro de la astrononomía en Antofagasta fue la colocación en mayo del año pasado de la primera piedra del Extremely Large Telescope (ELT), que será el mayor telescopio óptico e infrarrojo del mundo y que entraría en funcionamiento a finales de 2024.



    Proyecto que ya está en fase de construcción en Cerro Armazones, a unos 20 kilómetros en línea recta de Cerro Paranal y cuyo coste estimado es de 1.200 millones de euros. “El financiamiento, eso sí, corre enteramente por cuenta de los estados miembro de ESO, que ya han comprometido prácticamente la totalidad de esa cantidad, mientras que Chile contribuyó con la donación de los terrenos”, precisa Comerón.



    El representante de ESO además destaca que el espejo principal del ELT tendrá 39 metros de diámetro, resultando en un área recolectora de luz alrededor de un orden de magnitud superior a la de los mayores telescopios de la actualidad. “Esto implicará asumir desafíos importantes que van más allá del diseño y construcción del telescopio, como instalar una enorme cúpula giratoria de casi 80 metros de altura y 85 metros de diámetro, comparables al área de un campo de fútbol”, añade Comerón.

    Otra característica del ELT, tan importante como su tamaño, será su incorporación de óptica adaptativa capaz de corregir la mayor parte de la turbulencia atmosférica, permitiéndole obtener imágenes extremadamente nítidas.

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